Они заставили поверить

И вот начались полуфинальные встречи. Из восьми команд, сохранивших шансы на олимпийские медали, четыре имели в запасе по два очка. Это были команды Италии, СССР, Югославии и Венгрии. Остальным четырем претендентам — сборным Румынии, ОГК, Голландии и Бельгии — приходилось все начинать сначала.
В центре первого дня полуфинала был, безусловно, матч сборных Италии и СССР. Почти все специалисты отдавали предпочтение итальянцам. Еще бы, ведь в составе «Скуадры адзурры» — голубой команды — почти все спортсмены — обладатели золотых медалей Римской олимпиады. А в составе нашей сборной было всего два игрока, которые четыре года назад выступали в столице Италии.
Уже в предварительных играх можно было заметить характерную особенность итальянской команды. Лидером их нападения был защитник Э. Пиццо. Поэтому с самого начала к этому опасному игроку
был прикреплен персональный опекун. И, как показали дальнейшие события, это был очень разумный ход. Пиццо все время гостил у наших ворот, но прицельные броски у него не получались. А одна из атак наших спортсменов закончилась отличным ударом Н. Кузнецова.
Четыре года назад наша сборная в олимпийском турнире тоже встретилась с итальянцами в полуфинале. Тогда нашим игрокам так и не удалось подобрать ключи к воротам будущих олимпийских чемпионов. Итальянцы выиграли с сухим счетом — 2:0. Поэтому первый гол, забитый в ворота, казалось, прежде непробиваемого вратаря Д. Росси, вдохнул в наших игроков новые силы. Они заиграли очень легко, а главное, передачи мяча у них стали исключительно точными. Итальянцы же, наоборот, начали спешить. Они били по нашим воротам при малейшей возможности. Но И. Грабовский отлично выбирал место, и мяч все время попадал к нему в руки.
Во втором периоде итальянцы решили сразу же смять нашу защиту. Они всей командой пошли в атаку. Однако советские игроки не растерялись. В суматохе у ворот они сумели отобрать мяч и провести контратаку. С подачи Л. Осипова В. Семенов отлично забил второй мяч в ворота итальянцев — 2:0. Это уже была серьезная заявка на победу. Но наши игроки и не думали уходить в защиту. Они по-прежнему владели инициативой.
Итальянцы начали играть очень жестко, порой даже грубо. Судья вынужден был удалить одного из них с поля. Однако до конца второго периода нашим игрокам не удалось использовать численное преимущество. В третьем периоде игроки сборной СССР били по воротам итальянцев, но олимпийским чемпионам явно улыбнулось счастье. Мяч трижды попадал в штангу.
В четвертом периоде перед нашими игроками стояла трудная задача — удержать завоеванное с большим трудом преимущество. Было совершенно очевидно, что итальянцы предпримут все для того, чтобы отыграться. И действительно, они любой ценой стремились отобрать мяч у наших игроков. Итальянцы применяли очень плотный прессинг и почти не давали плавать нашим игрокам. Однако и в этой тяжелейшей ситуации наши спортсмены мужественно оборонялись. Итак, через четыре года советская сборная сумела взять реванш у «голубой» команды. Эта победа была очень почетна. Кроме того, она открывала нашим спортсменам путь к финалу.
Итак, молодая сборная советских ватерполистов совершила то, на что не надеялись даже самые горячие ее поклонники. Она вышла в финал олимпийского турнира. Правда, в итоге молодым спортсменам достались только бронзовые медали.
Но эти медали нам очень дороги. Результат сборной превзошел ожидания самых искушенных специалистов. Наши ватерполисты показали не только высокое мастерство, но и замечательный пример высоких морально-волевых качеств. За наших ватерполистов переживала буквально вся олимпийская команда. И после каждой победы их ставили в пример даже более опытным мастерам. В ходе турнира одни из них болели, другие получали травмы, но никто не жаловался и не отказывался от борьбы. Наоборот, все рвались в бой, несмотря ни на что.
Успех молодого коллектива получил высокую оценку: Виктору Агееву, Игорю Грабовскому, Борису Гришину, Николаю Кузнецову, Леониду Осипову и Владимиру Семенову было присвоено звание заслуженного мастера спорта. Награды получили лучшие, но это было признанием заслуг всех, кто так или иначе внес свою лепту в становление водного поло в нашей стране.